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Datapath a los 40 – Nuestros fundadores tienen comienzos humildes

Datapath 3 fundadores y Bjorn

Tony Jones, Steve De'Ath y Brett Butcher, quienes comenzaron Datapath desde sus humildes comienzos en 1982, comparten sus experiencias de un viaje "divertido".

Con un Datapath Para celebrar su 40.º aniversario este año, los tres fundadores originales de la compañía se unieron al personal para una tarde de celebraciones (con pastel de cumpleaños, botellas de gaseosa, videos nostálgicos e historias en abundancia) en la sede de Derby, Reino Unido.

Tony Jones, Steve De'Ath y Brett Butcher, quienes comenzaron Datapath desde sus humildes comienzos en 1982, compartieron sus experiencias de un viaje increíble.
“Al principio, los tres trabajábamos en el Rolls Royce Electronics Lab, donde éramos unos 50 ingenieros”, explica Jones (en la foto). “Era un equipo talentoso de ingenieros electrónicos, físicos y matemáticos.

“Nuestra misión era desarrollar cualquier equipo que Rolls Royce necesitara para su uso interno. Necesitaban hacer todo tipo de mediciones extrañas y maravillosas en los motores mientras los desarrollaban, y si no podían salir a comprar el equipo comercialmente, entonces lo desarrollaríamos. Pero nunca entró en producción nada, ya que fabricábamos unidades únicas para realizar pruebas o mediciones, por lo que básicamente actuamos como consultores para el resto de la empresa.
“Y simplemente pensamos '¿sabes qué? Podríamos hacer esto por nosotros mismos”. Podríamos convertirnos en consultores y diseñar productos para otras personas. Y esa fue la primera idea. Empezamos haciendo eso, pero también nos dimos cuenta de que lo único que haríamos sería vender nuestro tiempo por horas. No era escalable.

“Lo que realmente necesitábamos era un producto nuestro, que pudiéramos desarrollar, fabricar y vender una y otra vez. La idea se desarrolló y, durante los primeros meses, Steve se sentó en un rincón desarrollando la Terminal Frontier. Brett y yo hicimos una variedad de trabajos de consultoría personalizados, incluido un monitor de flujo de cerveza y Cash Till. Aportaríamos el flujo de caja para financiar a Steve para el desarrollo de la Terminal, y gradualmente abandonamos la consultoría y nos dedicamos únicamente al principio en lo que Datapath se ha convertido hoy”.

Éxito terminal

La Terminal fue el producto clave en DatapathEl éxito inicial. "Conseguimos una muestra muy temprana de un chip gráfico fabricado por NEC", dice Jones. “Fue este chip gráfico el que utilizamos en la Terminal y descubrimos que las ventas tuvieron mucho éxito casi de inmediato.

“Estábamos compitiendo con productos que en ese momento eran bastante caros y podíamos fabricar los nuestros con mejor calidad a un precio competitivo. Empezamos a ganar las empresas de sistemas CAD y los integradores de sistemas que construyeron esos sistemas CAD para oficinas de dibujo. Había otras aplicaciones para las Terminales, pero representaban el grueso de las ventas”.

A principios de los años 80, cuando el equipo vendía Terminales, un sistema informático consistía en una computadora central, “que podía ser una mainframe o una minicomputadora, con terminales colgando de ella”, multiusuarios, cada uno con una terminal conectada a la computadora central. “Ese fue el modelo de negocios hasta que IBM PC comenzó a establecerse y, en un período de tiempo bastante corto, todo el mundo empezó a adquirir PC y el mercado de minicomputadoras simplemente murió”, dice Jones.

“Si no hubiéramos sido adaptables y nos hubiésemos adaptado a los tiempos, también habríamos muerto de muerte. Puedo pensar en otras dos empresas del Reino Unido en ese momento que fabricaban terminales gráficos que desaparecieron porque no cambiaron”.

Jones y los demás se dedicaron al desarrollo de tarjetas enchufables, específicamente para IBM PC. "Fue un punto de inflexión, un momento en el que nuestra dirección tuvo que cambiar para sobrevivir", afirma. “Eso volvió a suceder cuando MS Windows se convirtió en el estándar y los usuarios de PC ya no necesitaban una tecnología gráfica especializada porque los sistemas Windows venían con tarjetas aceleradoras de Windows y podían realizar esas funciones. Nuevamente, ese fue el final de esa fase particular de la tarjeta gráfica que estábamos creando.

“Ha habido otros puntos en los que la tecnología cambió y nosotros tuvimos que cambiar con ella. Otro fue cuando estábamos creando soluciones de escritorio multipantalla para los mercados de agentes financieros, bancos y acciones. A finales de los 90, la forma de operar en ese mercado cambió y nuestros productos ya no eran los adecuados, lo que nos llevó a empezar a fabricar soluciones de video wall, una extensión del escritorio multipantalla.

“Siento que ahora estamos en otro punto, donde las cosas están pasando del video de banda base al video sobre IP, donde hemos desarrollado productos para ese mercado (Aetria y Aligo) eso nos llevará ahora a otro rumbo”.

Momento de orgullo

Ganar el Queen's Award fue un momento de excepcional orgullo para Jones. El equipo lo ganó dos veces: en 2005 por Logros de Exportación y por Innovación Tecnológica por la metodología que utilizaron para los controladores VSN.

“Cada vez recibimos un bonito certificado firmado por la Reina y por el Primer Ministro de la época (uno de Tony Blair y el otro de David Cameron)”, explica Jones. “Y pudimos conocer a la Reina.
“No creo que jamás hubiera podido imaginar la forma en que ha crecido el negocio. Para mí es importante que hayamos construido la empresa en una posición en la que pueda continuar durante muchos años después de nuestra partida. Ni siquiera notarás cuando me haya ido y estoy seguro de que la empresa seguirá mejorando cada vez más”.

Puesta en marcha de consultoría

Datapath Comenzó como una consultoría, explica De'Ath (en la foto de abajo), trabajando para personas que querían cosas diseñadas a medida. "Lo primero que diseñamos fue un monitor de flujo de cerveza, que básicamente medía cuántas medias pintas bajaban por una tubería desde una bomba de cerveza", dice. “Eso se hizo para una empresa que suministraba equipos a cervecerías y estaba acostumbrada a medir cuánta cerveza se servía en los pubs gestionados para evitar fraudes. eso lo hicimos antes Datapath realmente comenzó.

“Otro proyecto era una caja registradora, una caja registradora multiusuario como las que se utilizan ahora en los pubs de todo el mundo, donde se presiona un nombre para un usuario diferente. Luego diseñamos una tarjeta gráfica euro, utilizando un chip NEC, que fue uno de los primeros procesadores gráficos jamás lanzados por alguien.

“Luego escribimos algún software para hacer una emulación de Tektronix, ya que en aquellos días Tektronix era el líder del mercado en terminales gráficas. Cualquier gran empresa basada en CAD tenía muchos de estos terminales muy caros. Estaban basados ​​en vectores y solo podían dibujar líneas, un poco como grabar un boceto. Entonces, desarrollamos Frontier Terminal, que emulaba una terminal Tektronix pero que estaba basada en tramas y era capaz de dibujar la misma imagen en color”. Mover y monitorear datos se había convertido en el fuerte del equipo.

"La terminal de Frontier era muy competitiva", continúa De'Ath. “Vendimos muchos de ellos a usuarios de mainframes y minicomputadoras. Ese fue un buen mercado por un tiempo, hasta que las cosas cambiaron con la llegada de la PC. Las empresas que utilizaban CAD empezaron a pensar que podían utilizar PC que eran más baratas, por lo que desarrollamos la tarjeta Q-PC, una tarjeta aceleradora de gráficos enchufable.
“Cada paquete CAD necesitaba un controlador específico para interactuar con este hardware no estándar. Ejecutado bajo el sistema operativo DOS, pero con una tarjeta Q-PC y un controlador adecuado, haría que los gráficos fueran diez veces más rápidos.

Cuando apareció Windows, todas las tarjetas gráficas se volvieron iguales y solo necesitaban ser compatibles con Windows y usted tenía todos los paquetes de CAD. Una vez que Windows despegó y se volvió más serio, nos acabó por completo con ese mercado, en un espacio de tiempo tan rápido”.

Los primeros días

Los primeros días fueron “¡realmente un poco caóticos!” según Butcher (en la foto de abajo). “Literalmente éramos solo tres y un par de personas más que venían y ayudaban. Trabajamos en proyectos de consultoría, pero al mismo tiempo desarrollamos nuestros propios productos. Pensamos que la consultoría era una vía para financiar el desarrollo de nuestros propios productos. La consultoría cuesta dinero por tiempo, pero queríamos productos que pudiéramos estampar como un cortador de galletas y golpearlos. Teóricamente esa era la idea. Primero hicimos el monitor de flujo de cerveza y lo probamos en el baño de Steve.

“Cuando desarrollé el dinero en efectivo, pasé mucho tiempo en las instalaciones de los clientes todos los días trabajando en un sistema emulador de complemento Intel muy costoso para escribir software en lenguaje ensamblador. El software como sistema operativo multitarea y multiusuario en tiempo real.

“Escribimos otra versión de este sistema operativo llamado RCOS, un sistema operativo de control en tiempo real, que vendimos a otra empresa local, que luego lo utilizó en sus propios sistemas de control.
“Cada día era diferente. Teníamos algunos proyectos interesantes en los que trabajar y teníamos algunos desafíos interesantes. Quedarse sin dinero fue una posibilidad muy real en un par de ocasiones. Tuvimos clientes que quebraron cuando desarrollamos productos para ellos, pero cuando encontramos nuestro primer gran cliente estable (recuerdo que Tony se reunió con ellos en una estación de servicio de la autopista), eso realmente nos impulsó”.

Al principio, el equipo tenía grandes pedidos y todos los embalajes y cajas de productos “simplemente se amontonaban en los pasillos y oficinas”, esperando a que el cliente los recogiera, “pero mientras tanto molestaba a todos” al tener que caminar alrededor de ellos. . “Fue una locura. Ocupado. Muy divertido”, explica Butcher.

"Creo que tuvimos mucha suerte en muchos sentidos", añade. “Pasamos mucho tiempo juntos en el Rolls Royce en el banquillo. Solíamos intercambiar ideas entre nosotros. Tony siempre fue muy emprendedor, era conocido como el vigilante, iba a comprar relojes a Londres y tenía un negocio habitual vendiendo relojes en el banco, todos los días tenía una cola vendiendo estos novedosos relojes digitales.
“Steve era esta increíble electrónica. designer. Estaba más interesado en el software y probablemente era bastante bueno vendiendo, así que acepté un poco más del trabajo como líder del negocio. Pero en realidad éramos todos, ¡nos complementábamos muy bien! Y fue muy divertido”.